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La série de décisions terribles prises par des ingénieurs à Flint, Michigan

La série de décisions terribles prises par des ingénieurs à Flint, Michigan


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Pour ceux qui résident aux États-Unis, ce qui est arrivé à l'eau à Flint, au Michigan, est peut-être l'exemple récent le plus frappant de services publics d'eau mal gérés. Du plomb toxique et des produits chimiques dangereux ont été lessivés dans l'eau potable des résidents et beaucoup ont été empoisonnés. Alors, que s'est-il passé à Flint, qu'est-ce qui aurait pu être fait différemment et qui en était responsable?

[Source de l'image: USDA via Flickr]

Flint, Michigan était votre ville américaine classique qui a commencé à échouer financièrement au 21ème siècle. Comme ses finances étaient sombres, l'État du Michigan a repris la ville incorporée en 2011. C'est là que les problèmes ont commencé.

La ville a été poussée à réduire ses dépenses autant que possible. Les ingénieurs et les dirigeants politiques ont examiné le potentiel de changement de source d'eau. Pendant des années, la ville tirait son eau du lac Huron - une source relativement propre. Leurs stations d'épuration avaient été conçues pour cette source, les ingénieurs savaient comment rendre cette eau potable. Cependant, cette eau n'appartenait pas à Flint. Pour utiliser cette eau, l'État, par l'intermédiaire de Flint, a dû payer une redevance à la ville de Detroit. L'élimination de ces frais était un moyen apparemment évident de réduire les dépenses, de sorte que les ingénieurs ont trouvé une autre source d'eau moins chère. Une source d'eau que tout le monde savait sale.

Les ingénieurs sont passés à l'approvisionnement en eau potable de la rivière Flint, notoirement sale. Cette rivière était ce que certains considéreraient comme toxique en raison des déchets industriels. Cependant, cela était encore traitable et, théoriquement, les ingénieurs pouvaient travailler avec. Cela dit, le passage à cette source d'eau a été la première mauvaise décision à déclencher la crise de l'eau.

En prenant un peu de recul, lorsque l'État du Michigan a repris Flint de la ruine financière, ils ont nommé un directeur financier d'urgence. L'objectif principal de cet homme était simplement de réduire le budget. Un objectif noble dans une ville en faillite, mais qui n'a pas toujours abouti aux meilleures décisions.

À l'avenir, les ingénieurs ont dû décider comment traiter et travailler avec l'eau toxique de la rivière Flint. L'eau était très corrosive et les ingénieurs ont déterminé qu'un agent anticorrosion devrait être ajouté pour qu'elle soit considérée comme potable. L'ajout de cet agent anti-corrosion aurait rendu l'eau potable et gardé l'eau propre, mais cela coûterait à l'État 100 $ par jour. Non seulement c'était trop cher, mais la politique s'est impliquée.

[Source de l'image: Pete Souza via Wikimedia Commons]

Dans un effort pour calmer les craintes du public quant à la sécurité de l'eau, le maire de Flint et d'autres fonctionnaires se sont rendus devant la ville et ont bu de l'eau traitée, mais toujours corrosive. La perception du public s'est calmée et l'État a appelé à passer à la source d'eau sans agents anti-corrosifs. On a dit aux ingénieurs et aux opérateurs d'usine de travailler avec ce qu'ils avaient - un problème éthique pour ces opérateurs et ingénieurs. En fin de compte, personne ne s'est avancé à l'époque, autre mauvaise décision dans cette crise de l'eau.

Les chercheurs de Virginia Tech ont estimé que la rivière Flint est 19 fois plus corrosive que le lac Huron. C'était un gros problème. Dans les conduites d'eau, une certaine couche de tartre s'accumule à l'intérieur des conduites composées de calcium et d'autres minéraux inoffensifs. C'est pourquoi les tuyaux en plomb peuvent toujours être utilisés dans les systèmes d'eau sans dommage. L'eau peut s'écouler à travers les tuyaux en plomb sans jamais toucher le plomb, seulement la balance. C'est en fait ainsi que les systèmes d'eau modernes intègrent d'anciens tuyaux en plomb dans de nouveaux systèmes sans avoir à tous les remplacer. Cependant, si cette échelle se dégrade, les tuyaux deviennent dangereux.

L'eau corrosive de la rivière de silex a fait exactement cela, dégrader le tartre à l'intérieur des tuyaux. Il l'a fait si rapidement qu'en un mois seulement, des années de tartre ont été décomposées et le plomb s'est dissous dans les réserves d'eau des résidents.

Les résidents ont commencé à se plaindre de l'eau brune qui avait mauvais goût. Tout le tartre et le plomb dans les tuyaux étaient dissous dans l'eau potable des gens. Détroit a proposé de revendre l'eau de la ville et de renoncer aux frais de raccordement, mais les responsables de Flint ont dit non. Ils ne voulaient pas dépenser le million de dollars supplémentaires par mois pour acheter de l'eau, et ils avaient vendu leur branchement physique au réseau de Detroit lorsqu'ils essayaient de sauver la ville. En d'autres termes, les fonctionnaires ont pris de terribles décisions et ont laissé leur fierté s'opposer à l'approvisionnement en eau potable des résidents. Plus dans une série de décisions terribles.

Il a fallu près d'un an après que les résidents se sont plaints du mauvais goût de l'eau pour que l'EPA et le département de la qualité de l'environnement du Michigan enquêtent sur les pourcentages de plomb trouvés dans l'eau. Environ 3 mois après le début de cette enquête, une note interne de l'EPA a été divulguée démontrant que les niveaux de plomb étaient si élevés chez certains résidents que leurs enfants pourraient être gravement intoxiqués par le plomb.

18 mois après que la ville soit passée pour la première fois à Flint River, les fonctionnaires de la ville ont finalement décidé de se reconnecter au lac Huron. Le problème était que le tartre à l'intérieur des vieux tuyaux de plomb de la ville était déjà corrodé. Même l'eau propre était polluée par le plomb. Les chercheurs ont continué à trouver du plomb toxique dans les tuyaux, mais à des niveaux plus faibles qu'auparavant.

[Source de l'image: Ildar Sagdejev via Wikimedia Commons]

La corruption politique à grande échelle était à blâmer pour l'échec du système d'eau de Flint. Les e-mails publiés au début de 2016 montrent que les autorités connaissaient l'eau dangereuse de Flint dès 2014, avant le début de la crise. Un e-mail a même montré que l'usine GM de Flint avait cessé d'utiliser l'eau de Flint River parce qu'elle avait rouillé leurs pièces.

La crise de l'eau a été lentement corrigée à la suite du tollé public causé par les échecs d'ingénierie et politiques précédents de la ville. Les litiges politiques et juridiques se sont poursuivis suite à l'état de catastrophe déclaré pour la région. Un litige qui est toujours en cours implique le superviseur de l'usine de traitement des eaux et deux représentants de l'État comme ayant falsifié des preuves parmi une multitude d'autres décisions illégales.

Tous les dommages causés par la crise de l'eau à Flint auraient pu être évités en ajoutant un produit chimique qui ne coûtait que 100 dollars par jour et était recommandé par les ingénieurs. La surveillance politique et l'ingénierie contraire à l'éthique ont entraîné de nombreux décès et des milliers de blessés dus à l'eau empoisonnée.

Via CNN, NPR, Scientific American

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